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¿Qué relación tiene el corazón con correr?

El corazón es un órgano muscular, y como todos los músculos, se adapta al estrés del ejercicio.

Se ha debatido durante más de un siglo acerca de los cambios en el corazón causados por el ejercicio y la gran mayoría son inofensivos. ¿Qué hay de un corazón agrandado en los atletas? Eso es solo un músculo más fuerte y cámaras más grandes para bombear más sangre, no un signo de insuficiencia cardíaca.

En las últimas décadas, la mayor parte de la discusión sobre el riesgo cardíaco se ha centrado en las muertes súbitas en maratones y otros eventos de resistencia: eventos altamente públicos.

Lo que si es verdad es que la aptitud física superior no garantiza la protección contra las muertes repentinas provocadas por un problema del corazón y por ejercicio.

Todos lo sabemos, la actividad vigorosa, ya sea correr, nadar en exceso, una vida sexual intensa, aumenta temporalmente el riesgo de sufrir un paro cardíaco repentino. Pero de manera regular tiene tal efecto en otros factores de riesgo cardíaco como la presión arterial, la obesidad y el colesterol, que sus beneficios protectores durante sus horas de no ejercicio cada día inundan por completo cualquier riesgo durante el ejercicio.

El riesgo más bien documentado es la fibrilación auricular, el tipo más común de ritmos cardíacos irregulares o anormales conocidos como arritmias. La fibrilación auricular se ha relacionado en varios estudios con la acumulación de años de ejercicio, muy probablemente, debido a una aurícula izquierda agrandada, en la que la sangre se almacena después de regresar de los pulmones. Si bien la condición puede aumentar el riesgo de accidente cerebrovascular cuando se combina con otros factores de riesgo como la presión arterial alta o la diabetes, generalmente es más un inconveniente que una amenaza inminente.

No todos están de acuerdo en que correr es un factor de riesgo. Una preocupación más seria es la posibilidad de que altas dosis de ejercicio puedan causar aterosclerosis, ya que las placas ricas en calcio se acumulan en las arterias que conducen a su corazón.  Las arterias reducidas y rígidas resultantes pueden reducir gradualmente el suministro de sangre al corazón, o una placa puede romperse repentinamente y causar un bloqueo más grave, desencadenando un ataque al corazón.

Es posible que el flujo turbulento de sangre a través de estas arterias durante el ejercicio aceleren la formación de placas, o que el ejercicio altere los niveles hormonales asociados con las placas.

Aún menos claro es si las placas en las arterias de los maratonistas presentan los mismos riesgos que las placas en los corredores de cortas distancias. Las placas más grandes son regularmente sinónimo de malas noticias, pero las placas más densas en realidad reducen el riesgo de presentar una enfermedad cardíaca y existe una creciente evidencia de que los maratonianos tienden a tener placas densas y estables que tienen menos probabilidades de romperse y causar un bloqueo.

Por ejemplo, investigadores británicos presentaron datos en una conferencia el año pasado que muestran que los corredores y ciclistas a largo plazo, habían estado entrenando durante un promedio de 7.7 horas a la semana durante 31 años; tenían arterias más altamente calcificadas si corrían al menos 35 km a la semana. Pero más del 70 por ciento de las placas en los atletas masculinos eran placas densas y estables, en comparación con solo el 30 por ciento en los no atletas.

Con esto se quiere demostrar que es mucho más importante la morfología de la placa y la apariencia de la misma que la presencia o ausencia de aterosclerosis.

Quizás el tema más controvertido sea la fibrosis, que son un estilo de parches del tejido cicatricial que pueden acumularse en el corazón después de un uso prolongado y pueden contribuir a otras afecciones, como la fibrilación auricular. En 2011, investigadores británicos examinaron los corazones de un notable grupo de 12 atletas veteranos que habían estado entrenando duro durante un promedio de 43 años y habían completado un promedio de 178 maratones, 65 ultramaratones y cuatro triatlones Ironman cada uno. La mitad de ellos mostró signos de fibrosis: “una prevalencia inesperadamente alta”. En contraste, un estudio alemán a principios de este año reunió a un grupo igualmente notable de 33 atletas de resistencia con una edad promedio de 45 años, incluyendo ex atletas olímpicos, un campeón de maratón y Ganadores de Iron Man, y no encontraron evidencia de fibrosis inducida por el ejercicio en ninguno de ellos. Toma de Thompson: el fenómeno es probablemente real, pero muy raro.

 ¿Hay diferencias de riesgo entre hombres y mujeres?

Un 1uno por ciento de corredores tiene con un corazón vulnerable. Sabemos que las afecciones cardíacas raras, como la miocardiopatía arritmogénica del ventrículo derecho, están asociadas con ciertos defectos genéticos, y quienes tienen el defecto son más propensos a desarrollar la enfermedad si se ejercitan mucho, sin importar si son hombres o mujeres.

Quizás lo mismo resulte cierto para la fibrosis y la fibrilación auricular: el ejercicio aumenta el riesgo, pero ¡ojo! solo si ya tienen la predisposición genética. Eso no significa que las personas con los genes equivocados no deben realizar alguna actividad física, pero si comprenderán los riesgos y tal vez buscarán la satisfacción de 10Km en lugar de 100 kilómetros para evitar el riesgo.